Exclusiu: Segway, l’invent més difós des del Macintosh, finalitza la producció

La marca Segway deixarà de convertir-se en el seu homònim de dues rodes i autoequilibrant.

Exclusiu: Segway, l’invent més difós des del Macintosh, finalitza la producció

Steve Jobs dit seria més gran que el PC. Alguns el van batejar com el producte més publicitari des de l'Apple Macintosh . L’any 2000 va sorgir una època de secret sobre un invent que canviaria el món tal com la coneixia la gent. Gent especulava era un aerodeslizador alimentat per hidrogen o un dispositiu que trencaria les regles de la gravetat.



Dean Kamen presenta el Segway Human Transporter a Nova York, el 3 de desembre de 2001. [Foto: David LeFranc / Gamma-Rapho / Getty Images]

En lloc d’això, es tractava d’un dispositiu de transport personal de dues rodes, autoequilibrant, anomenat Segway. Creat al llarg d’una dècada per Dean Kamen, un home que ja es va fer increïblement ric en inventar una tecnologia clau darrere d’IV mèdics al soterrani, va ser llançat el desembre del 2001 per 5.000 dòlars (el cost d’una motocicleta de gamma baixa, tot i que la velocitat màxima d’un Segway era de 10 mph). Aleshores, Kamen dit seria al cotxe el que era el cotxe per al cavall i el cotxet.



Ara, menys de 20 anys després del llançament del primer Segway, Companyia ràpida ha après que la marca Segway retirarà l’últim Segway tal com el coneixem, el Segway PT. La fabricació a la planta de Bedford, New Hampshire, s’aturarà el 15 de juliol. Com a resultat, s’acomiadaran un total de 21 empleats, mentre que 12 romandran temporalment encarregats de gestionar diversos assumptes, incloses les garanties i reparacions dels Segways que ja s’han venut. . Es mantindran cinc empleats que treballen als scooters Segway Discovery.

Els orígens inclusius del Segway



És un final amarg d’una visió que neix de la inclusió. Després de desenvolupar una cadira de rodes anomenada iBot que tant podia elevar el seu usuari fins a l’alçada dels ulls com pujar per les escales, l’equip d’enginyers de Kamen es va adonar que els giroscopis autoequilibrats que hi havia a l’interior es podrien reutilitzar per crear un divertit dispositiu zippy per navegar a dos peus. Kamen va imaginar que podria ser el transport urbà definitiu vehicle entre casa i feina. Va inundar els mitjans de comunicació amb aparicions al Segway, fent les rondes nocturnes amb una bravura tecnològica de la qual Elon Musk es fa ressò avui. Al començament del mil·lenni, una època impulsada per l’optimisme tecnològic, el Segway era una icona instantània que sentia parts iguals absurdes i inevitables.

Però el Segway mai no va vendre milions d’unitats, ni tan sols centenars de milers d’unitats. Kamen va vendre l’empresa el 2009, que es va tornar a vendre, a l’empresa de mobilitat xinesa Ninebot, el 2015. I, tot i que el Segway no es va convertir en la màquina de mobilitat urbana democràtica que Kamen havia burlat, sí que va trobar un punt de seguretat i turisme. Sí, Paul Blart: Mall Cop i els viatges en Segway que heu vist a ciutats de tot el món realment eren els components clau del negoci de Segway.

L’enginyeria era massa bona?

Segway havia previst originalment vendre fins a 100.000 unitats en els primers 13 mesos; la companyia només va vendre al voltant de 140.000 vehicles total . (En comparació, Honda va vendre gairebé el triple que molts dels seus populars crossover CRV només el 2019 .) Judy Cai, presidenta de Segway, suggereix que l’enginyeria de Segway és en part culpable. El PT està dissenyat amb diversos sistemes redundants per mantenir-lo operatiu fins i tot si alguns components fallen, cosa que és bona per als usuaris, però no el resultat final d’una empresa que necessita vendre unitats noves any rere any.



Hem intentat analitzar, com és possible que les vendes no pugin ràpidament? Una de les raons, odio dir-ho, és la seva qualitat, la seva resistència, diu Cai. Parlo amb els clients que munten una unitat antiga. No té bona pinta perquè porta 12 anys a la carretera. Té 100.000 quilòmetres. Però la màquina funciona molt bé. I així, quan intenteu vendre unitats noves [a aquests clients]. . . malauradament, ens fa mal. Durant els darrers tres anys, les vendes es van reduir a les empreses Segway PT, que van passar del 5% dels ingressos de Segway / Ninebot a només l’1,5%, diu Cai.

El disseny no va evolucionar

Un altre gran problema és que la novetat del Segway no es va desgastar mai (com ho ha estat en altres dispositius de mobilitat com bicicletes i patinets). Amb el pas del temps, això es va convertir en una barrera d’entrada. Pel que fa al factor de forma, una cosa és que, de manera inherent, observeu que segueix sent una forma de transport molt nova. A algunes persones els agrada. . . però encara tenim gent la primera vegada que pugen a un Segway PT que han d’aprendre a equilibrar-se, diu Tony Ho, vicepresident de desenvolupament de negocis global de Segway. Els patinets s’enlairen de manera retroactiva. Hi ha una raó per la qual el patinet és el factor de forma dominant ara, precisament perquè és senzill i fàcil d’aprendre. No hi ha una corba d’aprenentatge

El Segway PT va conduir directa i indirectament a tota mena de funky varietats de vehicles autoequilibrats, com ara els hoverboards i els monopatins amb una roda. Però el propi Segway PT no va evolucionar agressivament al llarg dels anys per fer front als seus propis reptes UX. El món va aconseguir dotzenes de nous iPods i iPhones des del 2001, mentre que el Segway mai va canviar realment.

El llegat de Segway

Tot i així, el llegat de Segway continua vivint, ja que comença a prendre forma l’era de la mobilitat urbana que va provocar Kamen, ja que les e-scooters i les e-bikes s’apoderen de ciutats de tot el món. Juntament amb Ninebot, Segway afirma controlar el 70% del mercat mundial compartit de patinets electrònics, després d’haver subministrat els primers patinets a Bird and Lime durant el Great Scooter Wars del 2018 . Si el vostre únic objectiu és fer un creuer a una velocitat de 10 mph en lloc de caminar, un patinet fa aquesta feina molt més barat que el Segway PT. Amb el que pagueu per un scooter versus un Segway PT per aconseguir el que voleu fer, veieu la gran diferència allà mateix, diu Cai.



La IP central de Segway continua sent crucial per al creixement de Ninebot; Segway té més de 1.000 patents actives només sobre tecnologies d’autoequilibri, que s’utilitzen en patinets electrònics, hoverboards i altres dispositius de mobilitat que la companyia té en obres. La companyia va estrenar aquest any el Segway S-Pod, una cadira d’autoequilibri per al transport urbà. També està desenvolupant productes per a esports de potència, com ara quads elèctrics i motos de terra.

El nom de Segway tampoc desapareixerà, encara que desaparegui el producte homònim de la marca. Segway té reconeixement de marca als Estats Units i Europa i Ninebot es reconeix a tota Àsia; les dues marques es complementen a escala mundial. Pel que fa a la instal·lació de New Hampshire, romandrà oberta amb un equip esquelètic de moment, ja que tota la fabricació s’està manipulant a la Xina. Però, podria sortir un futur dispositiu Segway en aquesta instal·lació? No s’ha decidit res. Definitivament, no tancarem la instal·lació, diu Cai. Com fem servir el que ja tenim aquí als Estats Units, aquest és el següent pas de la discussió.

Una versió anterior d'aquesta història afirmava que 25 empleats serien acomiadats quan la xifra en realitat sigui 21.